Un nuevo método de tratamiento de estimulación cerebral de la Universidad de Stanford condujo a tasas de remisión sin precedentes en pacientes con depresión moderada a severa.

“Nos hemos acostumbrado a que algo funcione para el 25 % de las personas y estamos muy entusiasmados con eso”, Dr. Nolan R. Williamsautor principal del estudio y director del Laboratorio de estimulación cerebral de Stanford, dijo a MEDSALUD.

La depresión es una de las principales causas de discapacidad en todo el mundo y afecta aproximadamente al 5% de todos los adultos.

Pero ahora, la terapia de neuromodulación de Stanford (SNT) parece estar funcionando para un porcentaje mucho mayor de personas. Este estudio reciente muestra que alrededor del 79% de los pacientes entraron en remisión a los pocos días de tratamiento. Las remisiones también duraban meses, y con pocos efectos secundarios.

Los pacientes no habían encontrado antes mucho alivio de la depresión con otros tratamientos estándar como la medicación antidepresiva o la psicoterapia.

SNT es básicamente una forma actualizada de estimulación magnética transcraneal, una terapia que ya se usa para tratar la depresión. Este nuevo tratamiento, sin embargo, individualiza la estimulación a la neurobiología del paciente.

“Creo que la diferencia aquí es que hemos aprovechado esta biología central de la condición”, dijo Williams. “Esa es la razón por la que estamos viendo números mucho más altos”.

Los hallazgos fueron publicados en El Diario Americano de Psiquiatría a finales de octubre.

Cómo funciona la terapia de neuromodulación de Stanford

La terapia de estimulación cerebral no es un tratamiento nuevo.

Los tratamientos como la terapia electroconvulsiva, la estimulación del nervio vago y la estimulación cerebral profunda ya están aprobados por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) y se usan para tratar afecciones como la depresión.

Sin embargo, SNT es más similar a otra terapia aprobada por la FDA, la estimulación magnética transcraneal repetitiva (rTMS), un procedimiento no invasivo que utiliza campos magnéticos para estimular las células nerviosas en el cerebro. Cuando los pacientes reciben rTMS, se coloca una bobina electromagnética contra la frente, que emite pulsos magnéticos indoloros que estimulan las regiones del cerebro que se cree que tienen una actividad insuficientemente regulada en la depresión.

Dado que solo una parte de los pacientes (alrededor de un tercio) entra en remisión con la rTMS, los investigadores de Stanford querían ver si podían hacer que el tratamiento fuera más efectivo al individualizarlo y aumentar la intensidad.

¿Qué es la rTMS?

Por lo general, las terapias de estimulación cerebral solo se prescriben para la depresión de moderada a grave que no ha respondido a otros tratamientos, como medicamentos y psicoterapia. Si un médico prescribe rTMS, puede esperar sesiones diarias cinco veces a la semana durante aproximadamente seis semanas. Aproximadamente la mitad de los que se someten a tratamiento mejoran, mientras que alrededor de un tercio experimente una remisión completa. Los efectos secundarios suelen ser leves, como dolores de cabeza que desaparecen con el tiempo o con la ayuda de medicamentos analgésicos como la aspirina y el ibuprofeno. Pueden ocurrir efectos secundarios graves como convulsiones, pero son muy raros.

Primero, los investigadores utilizaron técnicas de imágenes cerebrales para adaptar el tratamiento a cada participante. Ver el cerebro a través de la resonancia magnética ayudó a los investigadores a localizar la subregión exacta en la corteza prefrontal dorsolateral que estaba menos regulada con el cingulado subgenual. Se cree que las dos regiones desempeñan un papel en la depresión, y una conexión desregulada entre las dos está relacionada con el estado de ánimo depresivo y la pérdida de placer.

Al mismo tiempo, se cree que la rTMS fortalece la conexión entre las dos áreas. Al individualizar la región que recibió la estimulación, los investigadores esperaban que el tratamiento fuera más efectivo para cada participante.

Además de adaptar la estimulación a cada persona, los investigadores también aumentaron tres veces la cantidad de pulsos por sesión, del estándar de 600 a 1800. Esta alta frecuencia de pulso se ha utilizado con seguridad en el tratamiento de trastornos neurológicos como la enfermedad de Parkinson.

Por último, el tercer cambio tuvo que ver con el tiempo y la frecuencia. En lugar del tratamiento habitual por día, los investigadores les dieron a los participantes diez tratamientos de 10 minutos por día, con descansos de 50 minutos entre ellos.

Casi el 80% experimentó remisión

Williams y sus colegas inscribieron a 29 personas con depresión severa resistente al tratamiento. Fueron tratados en un entorno de laboratorio controlado, todos con auriculares con cancelación de ruido. Ni el investigador que administraba el procedimiento ni el participante sabían si se estaban sometiendo a SNT real oa un placebo.

Aproximadamente la mitad de los participantes recibieron SNT, mientras que 15 recibieron un placebo. Los 29 participantes tenían entre 22 y 80 años de edad y, en promedio, habían estado lidiando con la depresión durante nueve años. Todos los individuos no habían recibido mucho alivio a través de medicamentos, psicoterapia u otros cambios en la vida, pero a los que estaban tomando medicamentos se les dijo que mantuvieran su dosis regular.

Cuatro semanas después del cierre del tratamiento, los investigadores midieron las puntuaciones de depresión de los participantes utilizando la Escala de calificación de depresión de Montgomery-Åsberg (MADRS). Doce de los 14 participantes que habían recibido SNT mejoraron, y 11 cumplieron con los criterios de remisión de la FDA. En el grupo de placebo, solo dos de los 15 cumplieron los criterios de remisión.

“Nos hemos dado cuenta de que tienes que encontrar el lugar correcto para cada persona, y es diferente para todos”, dijo Williams. Después de eso viene la estimulación y la dosificación correctas, que SNT actualizó intensificando el pulso y la frecuencia del tratamiento.

Aunque la tasa de remisión es notable, el tamaño del estudio aún era muy pequeño. Sería necesario adaptar la técnica a una población de pacientes más grande y diversa para decir qué tan bien y cuánto duran los efectos de SNT.

Otra herramienta en la caja de herramientas

Alrededor de un tercio de los pacientes con depresión no se benefician de los tratamientos tradicionales como la medicación y la psicoterapia. Esto ha abierto el camino hacia el uso cada vez mayor de terapias de estimulación cerebral, que investigadores como Williams y sus colegas buscan seguir mejorando.

“Creo que hay mucho más por hacer”, dijo Williams. Es decir, solo porque casi el 80 % entraron en remisión dentro de un mes después del tratamiento no significa que estarán en remisión para siempre.

“Así que tenemos que encontrar una manera de mantener a todos bien, para que realmente sea un 80% para siempre”, agregó Williams.

Extender los efectos casi inmediatos de SNT podría incluir combinarlo con otros tratamientos, como medicamentos o cambios en el estilo de vida. “Algunos de esos pacientes recayeron más rápido”, dijo Williams. “Tenemos que encontrar una manera de mantenerlos bien”.

Ya existen muchas herramientas para tratar la depresión, como medicamentos antidepresivos, psicoterapia y otros tratamientos de estimulación cerebral, pero a veces las personas no reciben la atención que necesitan. Por ejemplo, más del 75% de las personas en países de ingresos bajos y medianos no reciben tratamiento. En lugares donde el tratamiento es más accesible, factores como el estigma pueden conducir a diagnósticos erróneos y/o tratamientos recetados que no funcionan para el individuo.

Los antidepresivos también pueden tardar mucho en hacer efecto, prolongando el tratamiento. A veces, las personas pasan meses o años buscando el mejor antidepresivo para ellos.

Pero los efectos rápidos de SNT, que aún requieren más investigación, podrían acelerar ese proceso de tratamiento y agregar otra herramienta a la caja de herramientas. Si se descubre que es seguro y efectivo para las personas con depresión resistente al tratamiento, podría ser, como dijeron los investigadores, un cambio de juego.

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